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¿El PGA Tour tiene un problema de jugo y lo solucionarán el domingo?

LOS ÁNGELES – Todo habría sido tan perfecto. Tenía estrellas. Tenía registros. Tenía uno de los escenarios más importantes de todos los deportes en horario de máxima audiencia. Se suponía que sería el gran día del PGA Tour.

Hace dos semanas en Pebble Beach, Wyndham Clark disparó 60 en la tercera ronda para romper el récord de todos los tiempos y tomar la delantera en el AT&T Pebble Beach Pro-Am. La gira no podría haber preparado un domingo mejor, en teoría. Era la semana libre antes del Super Bowl, lo que significaba que básicamente tenía el calendario deportivo para él solo. Hizo del torneo un evento exclusivo, lo que significa que uno de los lugares más emblemáticos del golf vio competir a los mejores jugadores del circuito. Y de repente, el actual campeón del Abierto de Estados Unidos, la estrella de la nueva temporada del programa de golf de Netflix, “Full Swing”, Clark se enfrentó a un duelo dominical con el jugador joven más emocionante de este deporte, Ludvig Åberg.

Y simplemente nunca sucedió.

En cambio, las condiciones climáticas extremas interrumpieron el juego el domingo con inundaciones y árboles caídos en toda California. El campo requirió tanta agua durante cinco días que el torneo ni siquiera pudo terminar el lunes. En lugar de un final emocionante y repleto de estrellas en horario estelar con todos hablando sobre el golf del PGA Tour, el torneo terminó con el sábado 60 de Clark y un gemido.

Han sido seis semanas extrañas de gira. Está en medio de la mejor parte de su agenda antes de las mayores y hay una discusión en curso sobre si a la temporada del PGA Tour le falta energía.

Pero podría ser simplemente el domingo que estaba esperando. En el Genesis Invitational en Riviera Country Club, que muchos consideran el mejor torneo no importante del circuito, la ronda final se perfila como interesante. Tiene al jugador número 7 del mundo, Patrick Cantlay, dos golpes de ventaja. Tiene a su buen amigo y golfista número 5 Xander Schauffele en segundo lugar, empatado con la estrella en ascenso Will Zalatoris nuevamente en la mezcla después de perderse 2023 debido a una cirugía de espalda. Agregue al ganador del major Jason Day y al Ryder Cupper Harris English cuatro en un campo de élite, y este podría ser el domingo que traiga ese jugo.

Pero sobre ese jugo.

Realmente no es culpa de nadie. Ni siquiera está claro si eso es cierto. Pero sucedió algo extraño. Los seis torneos hasta ahora se han ganado por abrumadora mayoría. Literalmente. Los ganaron los llamados randoms, las «mulas», como les gusta llamarlas a algunos en el mundo del golf. Chris Kirk. GraysonMurray. Nick Dunlap. Matthieu Pavón. Wyndham Clark. Nick Taylor. Los seis ingresaron al torneo con probabilidades de 100-1 o mejores. Cinco de los seis entraron a la semana fuera del top 50 del Ranking Mundial Oficial de Golf. El único ganador dentro de ese top 50, Clark, ganó sin una ronda final.

Ni siquiera estuvo mal. La mayor parte del golf fue emocionante. Un torneo lo ganó un aficionado de 20 años que reclamó su derecho al futuro potencial del deporte. Dos de ellos involucraban historias conmovedoras sobre cómo superar la adversidad. ¡Dos fueron a los playoffs! Y la semana pasada en Phoenix se convirtió en noticia nacional debido a la turba de borrachos que invadió la seguridad.

Pero, para bien o para mal, el deporte se ha convertido en un negocio con fines de lucro. Mientras continúan las guerras entre ligas y firmas de capital privado y todo lo que escuchamos son calificaciones, programas de impacto para jugadores y estrellas, existe un debate sobre si estos resultados han sido un problema.

Resumen: Chris Kirk (100-1) ganó el evento exclusivo The Sentry en una batalla de baja puntuación con estrellas como Sahith Theegala y Jordan Spieth. No fue el torneo más bonito, pero la victoria de Kirk después de tomarse un tiempo libre para lidiar con el alcoholismo y la depresión fue una gran historia. Una semana después era más de lo mismo. Grayson Murray (300-1) también luchó contra el alcohol y problemas de salud mental, incluso enfrentó un castigo del PGA Tour años antes, y ganó en un emocionante desempate gracias a dos impresionantes tiros decisivos. No fueron estrellas, pero la mayoría estuvo de acuerdo en que fueron resultados realmente fantásticos.

Luego, en el American Express, que de ninguna manera es un gran torneo que espera grandes fanfarrias, el actual campeón estadounidense Nick Dunlap (400-1), de 20 años, arrasó en el mundo del golf al convertirse en el primer aficionado en ganar un PGA. Evento de gira de Phil Mickelson 33 años antes. Esto era oro.

Luego fue el francés Matthieu Pavon (150-1), de 31 años, quien ganó en Torrey Pines. Luego llegó el mal tiempo en Pebble Beach con el recorrido privado de la emocionante ronda final, que atrajo a aún más personas del mundo del golf a ver la ronda final del LIV en México. Y la semana pasada, en el Waste Management Open en Phoenix, conocido por su atmósfera ruidosa y llena de alcohol, hubo una emocionante final de playoffs entre Nick Taylor y Charley Hoffman, de 47 años. E incluso eso fue ahogado por la noticia de que los fanáticos rompieron la contención y los retrasos climáticos que llevaron ese emocionante final a la primera mitad del Super Bowl.

La gira no logró asegurar una victoria.

Una subsección de personas convirtió esta conversación en una conversación sobre las salidas de LIV y una señal de que la gira ya no era un gran producto. Esta temporada baja, el PGA Tour perdió a una gran estrella, Jon Rahm, y a otro jugador top 20, Tyrell Hatton. Perderlos fue doloroso. No hay duda de eso. Pero probablemente sea un error actuar como si los resultados de estos torneos se debieran a la ausencia de esos dos. Kirk y Clark batieron canchas repletas con la mayoría de los mejores jugadores del mundo. Sony, AmEx y Phoenix también tenían una buena cantidad de jugadores entre los 10 y 20 primeros. Esos jugadores simplemente los derrotaron.

Probablemente se trate más del componente de personalidad. No importa lo que pienses de LIV, al menos es justo decir que se necesitaron muchas de las figuras más importantes del PGA Tour. Pocas son más grandes que Mickelson. Brooks Koepka es una estrella. Bryson DeChambeau es un paria. Puede que Dustin Johnson no sea una gran “personalidad”, pero ha sido uno de los golfistas de los que más se habla durante más de una década. Rahm y Hatton son dos jugadores emocionales y apasionados que aportan talento. Cameron Smith es un australiano amante de la pesca con un salmonete que estaba en camino de convertirse en una estrella más grande. Y todo el mundo tiene opiniones sobre Patrick Reed.

Aunque se quiera criticar la calidad de algunos de estos jugadores, lo cierto es que LIV tiene muchos golfistas que llaman más la atención.

Y aunque no es culpa de nadie, los jugadores del PGA Tour que mejor juegan no son exactamente los ganadores. Como señaló Garrett Morrison de The Fried Egg, solo uno de los seis ganadores se ubicó entre los 20 primeros del Programa de Impacto del Jugador del PGA Tour, que recompensa a los jugadores por traer negocios al tour (entradas, patrocinios, consumo de medios y participación de los fanáticos). . Y ese fue Clark en un evento acortado por la lluvia.

Las marcas más importantes en la gira en este momento son Rory McIlroy, Jordan Spieth y Tiger Woods. Bueno, el Riviera es sólo el segundo evento de McIlroy en los Estados Unidos este año. Spieth está jugando bien, pero no está ganando del todo. Y Woods es una leyenda de 48 años que promedia más cirugías por año que los 10 primeros. Luego, sólo para echar más leña al fuego de la cuota de mercado, Woods se retiró de Genesis, el evento que organiza, el viernes debido a la gripe. y Spieth fue descalificado el viernes por presentar una tarjeta de puntuación incorrecta. Esos son dos enormes beneficios fuera de la ecuación.

La próxima ola de estrellas jóvenes como Scottie Scheffler, Viktor Hovland y Collin Morikawa no están al nivel de esos nombres, e incluso ellos no han jugado (todavía) a sus niveles excepcionales esta temporada.

En realidad, nada de esto es un problema. Los torneos siguen siendo buenos. Muchos han incluido tramas interesantes. Cualquiera que actúe como si esto fuera importante probablemente esté intentando que así sea. Pero es una cosa. Una cosa a tener en cuenta.

«Es importante, obviamente», dijo Schauffele el sábado, «pero estaba hablando con el director ejecutivo de AmEx y él estaba hablando de las calificaciones cuando ganó Nick (Dunlap). A la gente le encanta la historia de Cenicienta. No estoy seguro de cuáles fueron las calificaciones». para Waste Management, pero Charley lo es (soy parcial, obviamente, siendo de San Diego), pero es uno de los tipos mayores que intenta ganar aquí, siendo un público más joven. Es una de las mejores cosas del PGA Tour. Cualquiera puede ganar en cualquier semana y hay muchas historias circulando.

Eso es suficiente para que este domingo sea un poco importante. Riviera es sin duda el mejor campo en el que se realiza el tour durante todo el año. Cantlay y Schauffele están entre los 10 mejores jugadores año tras año, y Zalatoris es alguien a quien el mundo del golf está apuntando. Pero esta victoria en el ranking también viene acompañada de una advertencia.

Cantlay no es exactamente un jugador popular. Simplemente no. 19 en el ranking PIP del año pasado y en ocasiones ha perdido puntos con las masas por acusaciones de juego lento y un conocido informe de que no usó sombrero en la Ryder Cup 2023 para protestar a que los jugadores no cobraban por jugar. evento. Schauffele es el número 5 del mundo y uno de los jugadores más consistentes de su época, pero su carrera es conocida principalmente por ser consistente sin ganar muchos eventos importantes. Fundamentalmente, incluso el gran domingo del PGA Tour llegará gracias a algunas de sus estrellas más aburridas.

Pero aquí es donde debemos alejarnos del PIP y la popularidad. Hablemos sólo de golf. Esta ronda final va a ser increíble. Será el mejor campo con los mejores jugadores y algo que los entusiastas del golf deberían ver.

Llevamos seis semanas de una temporada de ocho meses. Cállate y diviértete.

(Foto de Patrick Cantlay: Harry How/Getty Images)